Enseigner aux enfants, peu importe le niveau d’études

Article paru (en anglais) dans le New York Times le 4 décembre 2018.

Par Alia Dharssi.
Mme Dharssi est une journaliste qui fait des reportages sur le développement mondial, la durabilité et l’immigration.

Enseigner aux enfants, peu importe le niveau d’études.

Une équipe d’éducateurs d’une vallée isolée de l’Inde ont mis au point une approche communautaire pour enseigner aux élèves lorsque les enseignants se font rares. C’est de plus en plus d’actualité.

TNYT - Padmanabha Rao

Monsieur Padmanabha Rao, responsable de l’Institut de ressources éducatives de la vallée du Rishi, avec un étudiant de l’Andhra Pradesh, Inde.

M. Rao est le fondateur d’une approche encourageant les enfants à apprendre par eux-mêmes.

Un jour, au début de l’année scolaire 2017-2018, dans la région rurale de la vallée du Rishi de l’Andhra Pradesh, en Inde, une vingtaine d’enfants de la première à la cinquième année se sont rassemblés tranquillement autour de quatre tables sur des tapis colorés au sol de leur école dotée d’une classe unique, travaillant avec des livres et des cartes imprimées et laminées. Peu ont levé les yeux quand je suis entré.

Leur école n’a pas de chaises et se trouve à plus de trois heures de Bangalore, la ville la plus proche. Mais les élèves travaillaient avec des aides à l’apprentissage si efficaces qu’elles ont déjà été adoptées par plus de 250 000 écoles en Inde et dans plus d’une douzaine de pays, dont le Kenya, le Népal et le Sri Lanka.

Le problème commun qu’ils abordent est l’un des plus épineux de l’éducation : l’enseignement dans les écoles primaires où un enseignant enseigne à des élèves de plusieurs niveaux scolaires à la fois.

Cette question contribue à ce que l’Unesco a appelé une  » crise mondiale de l’apprentissage  » en 2014, lorsqu’elle a constaté que 130 millions d’enfants ne pouvaient pas faire des mathématiques de base ou lire, même après quatre ans de scolarité. Des données récentes indiquent que la crise est encore plus grave, selon Manos Antoninis, directeur du Rapport mondial de suivi de l’éducation à l’Unesco.

Mais les experts, dont M. Antoninis, affirment que la pédagogie de Rishi Valley, qui permet aux enfants d’étudier à leur propre rythme, offre une solution à ce problème. Cette approche s’est également avérée utile dans des pays plus riches comme la Grande-Bretagne et l’Allemagne, et elle est applicable dans des pays comme les États-Unis, où les enseignants gèrent souvent de grandes classes d’élèves dont les niveaux de compréhension varient, même au sein d’une même classe.

« Cette méthodologie s’adresse au dernier enfant de la classe, voire au dernier enfant qui est un enfant perturbateur, qui apprend lentement, qui s’absente régulièrement « , explique Rama Anumula, une éducatrice qui a créé cette approche avec son mari, Padmanabha Rao.

Dans l’école de la vallée du Rishi, lors de ma visite, des élèves de différentes classes étudiaient le Telugu, la langue locale, côte à côte. À une table, un enseignant a aidé six élèves, dont une fillette de 5 ans qui apprenait l’alphabet avec des lettres en mousse et une fille en quatrième année qui lisait une chanson sur la diversité en Inde. A une autre table, un garçon de première année a aidé une fille à apprendre le mot « route boueuse ». Tout près, deux élèves de quatrième année ont lancé à tour de rôle des dés dans un jeu avec des mots qu’ils venaient d’apprendre.

Dans leur école, les élèves travaillent tout au long du programme d’études au moyen d’activités pratiques qu’ils réalisent de façon autonome, ainsi qu’avec leurs enseignants et leurs pairs. Une décennie après l’adoption de cette approche dans les écoles gérées par le Rishi Valley Rural Education Center, les taux d’abandon scolaire étaient inférieurs de 30 % à ceux des écoles publiques voisines, tandis que le rendement des élèves en lecture et en mathématiques était jusqu’à 40 % supérieur, selon le centre. Aujourd’hui, Mme Anumula et M. Rao, qui dirigent le Rishi Valley Institute for Educational Resources, travaillent avec l’Unicef, les organisations non gouvernementales et les gouvernements pour diffuser leur pédagogie.

L’approche du binôme est basée sur l’idée que les cours traditionnels donnés à des enfants assis en rangées et divisés par capacité ou par niveau scolaire ne sont pas efficaces. C’est ce qu’ils ont conclu lorsqu’ils ont déménagé à la campagne pour se lancer dans l’agriculture après avoir obtenu un diplôme d’études supérieures en anglais dans les années 1980. Dans les zones rurales, Mme Anumula a rencontré des enfants travailleurs qui avaient abandonné l’école, mais qui désiraient ardemment pouvoir lire les gros romans qu’elle portait. De toute évidence, ils étaient très motivés.

Mais lorsque Mme Anumula et M. Rao ont parlé aux villageois, ils ont entendu des plaintes selon lesquelles les enfants locaux ne pouvaient pas faire les mathématiques de base après des années à l’école. Lorsqu’ils visitaient les écoles publiques rurales, ils voyaient un système impraticable : des enseignants solitaires qui, à tour de rôle, donnaient des cours à des élèves de tous les niveaux scolaires, fouillant dans les manuels scolaires alors même que peu d’élèves comprenaient le matériel.

Le problème est très répandu. Des millions d’élèves sont dans des classes multigrades dans le monde entier, en particulier dans les pays en développement, mais les enseignants reçoivent rarement une formation pour gérer de telles classes et les décideurs négligent le problème, a déclaré Angela Little, professeur émérite à l’University College London et spécialiste de l’enseignement multigrade.

Mais Mme Anumula et M. Rao ont vu des opportunités d’exploiter l’autonomie et la faculté naturelle des enfants à s’entraider en brisant le schéma éducatif de « rangées selon le niveau scolaire » en faveur d’une approche  communautaire. « C’est comme un environnement familial », dit M. Rao. « Les enfants les plus âgés et les plus jeunes ensemble, ils peuvent apprendre beaucoup de choses en s’aidant les uns les autres. »

TNYT - Rama Anumula

Rama Anumula, au centre, avec des parents dans l’une des écoles satellites du Rishi Valley Rural Education Center en 1998. Centre d’éducation rurale Credit Rishi Valley

En 1987, le couple a commencé à tester des alternatives au Rishi Valley Rural Education Center, qui gère des écoles pour les enfants des villages qui entourent un pensionnat renommé.

Mme Anumula et M. Rao ont travaillé avec les enseignants pour analyser le programme requis autour d’activités pratiques. Ils les ont affinés en regardant ce qui enthousiasmait les élèves et les enseignants, et en mettant de côté ce qui ne fonctionnait pas. En 1993, ils ont publié un modèle de leur système, qui remplace les manuels scolaires par des cartes d’activités. C’est ce qu’on appelle l’apprentissage multigrade multiniveaux (MGML), ou apprentissage par activités.

La méthode vise à permettre aux étudiants d’étudier à leur propre rythme. Ils travaillent à travers le curriculum en suivant des  » échelles d’apprentissage  » spécifiques à la matière qui décrivent les leçons avec différents niveaux de soutien de la part de l’enseignant.

Chaque échelon de l’échelle représente un jalon d’apprentissage ; les fiches présentent des activités qui initient l’élève à un nouveau concept, lui donnent l’occasion de le mettre en pratique et d’évaluer sa compréhension de celui-ci, ainsi que les possibilités d’enrichissement et de remédiation. Pour aider les enfants à comprendre les concepts, les activités intègrent les dialectes locaux, le folklore et les matériaux naturels de l’environnement local.

Le programme comprend également des festivals communautaires et des activités de groupe comme le chant et le théâtre de marionnettes.

En général, les élèves commencent les étapes d’apprentissage à la table où l’enseignante ou l’enseignant présente le concept. Les élèves suivent l’échelle d’apprentissage (ressemblant à un jeu de l’oie)  pour identifier leur prochaine activité et passent ensuite à d’autres tableaux pour faire un travail qui est soit soutenu par l’enseignant, soit par des pairs, soit en partie soutenu par l’enseignant ou indépendant.

Les enseignants suivent les progrès des élèves et adaptent les tâches au besoin.

De cette façon, le processus engage des apprenants qui diffèrent par leur rapidité naturelle, leurs connaissances préalables et leur temps pour étudier. Les enfants qui doivent travailler avec leur parents, et qui, de fait, manquent souvent l’école, peuvent reprendre là où ils se sont arrêtés.

La méthode permet une « éducation personnalisée que l’on associe généralement à des économies très développées » et « rend accessible aux environnements à faibles ressources », a déclaré Fabio Segura, responsable des programmes internationaux de la Jacobs Foundation, une organisation suisse à but non lucratif dont l’objectif est d’améliorer le développement des enfants et des jeunes dans le monde. A partir de 2015, la fondation a examiné plus de 3 600 modèles pour améliorer l’éducation dans les communautés cacaoyères de Côte d’Ivoire. Le modèle de la vallée de Rishi est l’un des 12 modèles testés par la fondation, avec l’aide des compagnies cacaoyères et du gouvernement, a dit M. Segura.

En Allemagne, environ 150 écoles utilisent cette méthode, selon Ulrike Lichtinger, professeure à l’Université pédagogique du Vorarlberg en Autriche. Elle diffuse l’approche avec des éducateurs comme Thomas Müller, professeur d’éducation spécialisée à l’Université Julius Maximilian de Würzburg, en Allemagne. Lorsqu’il l’a introduit dans une école pour enfants ayant des problèmes émotionnels et comportementaux où il était directeur, les élèves sont devenus plus attentifs et les problèmes comportementaux sont tombés « presque à zéro », dit-il.

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Une  » échelle d’apprentissage  » qui décrit les leçons avec différents niveaux de soutien de la part de l’enseignant.

L’approche donne aux étudiants un plus grand contrôle sur l’apprentissage que les classes conventionnelles, dit Kathrin Trimborn, une enseignante allemande qui a étudié la méthode pour son doctorat et travaille avec des étudiants ayant des problèmes émotionnels et comportementaux. En travaillant avec l’échelle de l’apprentissage, ils savent toujours :  » D’accord, je suis là et je dois faire – pour la semaine prochaine – ceci, ceci, ceci, ceci. Tellement de pas », dit-elle. « Mais ils voient comment ils s’améliorent et c’est ce qui les motive vraiment. »

Néanmoins, la façon dont cette méthode d’enseignement renverse les normes de la salle de classe et de l’enseignement a empêché sa diffusion dans certains endroits. En Inde, la pédagogie se heurte à une culture du  » tableau noir et du discours  » dans laquelle les enseignants se tiennent devant une classe, lisent des cours dans des manuels et évaluent les élèves sur la base de la mémorisation, a déclaré Venu Thane, coordinateur de l’institution de ressources éducatives de la vallée du Rishi.

Pour changer cette culture, il faudra plus que de nouveaux modèles d’enseignement. En fait, moins d’un tiers des classes du primaire dans sept États indiens qui ont utilisé cette méthode l’ont fait fidèlement, selon une étude de l’Unicef de 2015.

Le problème était que la plupart des enseignants étaient mal formés ou ne comprenaient pas le modèle. D’autres ne l’ont pas pris au sérieux, ce qui signifie qu’ils n’ont pas assez pris en compte la façon dont cela pouvait améliorer leur enseignement. Certaines écoles sont revenues aux manuels plutôt qu’aux cartes d’activités, ou n’ont pas adapté les activités pour rendre les leçons pertinentes pour leurs élèves.

Les résultats soulignent ce que M. Rao décrit comme le plus grand défi à l’utilisation du modèle pour améliorer l’éducation, la « dilution ». Ce qu’il faut, c’est un soutien politique, l’adhésion des enseignants et un soutien à long terme pour les enseignants, a-t-il ajouté.

C’est la leçon tirée du Tamil Nadu, un État du sud de l’Inde, a dit M. Rao. En 2003, Chennai, la capitale de l’État, a introduit la méthode dans 264 écoles publiques avec l’aide de l’institut de la vallée du Rishi. D’après les résultats obtenus, de nombreuses familles ont retiré leurs enfants des écoles privées et les ont placés dans des écoles publiques, ce qui a inversé la tendance habituelle. En 2007, le commissaire de Chennai, M. P. Vijayakumar, a été chargé d’étendre cette approche aux 37 500 écoles publiques du pays. En moins d’un an, le rendement scolaire moyen en mathématiques, en anglais et en tamoul a augmenté de 29 %, selon une évaluation commandée par le gouvernement.

Mais le succès du Tamil Nadu a faibli après que M. Vijayakumar, un fonctionnaire dévoué qui a donné son numéro de portable à des milliers d’enseignants, a pris sa retraite l’année suivante. Selon l’étude de l’Unicef de 2015, de nombreux enseignants locaux ne comprenaient toujours pas bien le modèle.

Il faut s’attendre à de tels revers, a dit M. Vijayakumar, notant que les enseignants font la leçon aux enfants en rang depuis des siècles. La réforme, a-t-il dit, n’est pas magique. « Changer l’état d’esprit de tant d’enseignants et de tant de parents et de millions et de millions d’enfants, cela prend du temps « , a-t-il dit.

Malgré cela, l’approche a un impact notable. Les enfants des États indiens qui l’utilisent ont obtenu de « bien meilleurs résultats » lors d’une enquête nationale sur les acquis scolaires de l’année dernière, a déclaré Begur Ramachandra Rao, spécialiste de l’éducation à l’Unicef India, dans un courriel.

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Des élèves de différentes classes lisent à une table pour un travail indépendant dans une école de Rishi Valley.  Photo Alia Dharssi

L’institut de la vallée du Rishi est maintenant plus expérimenté pour s’assurer que le modèle est adopté rigoureusement. L’institut préfère les contrats de trois ans ou plus afin de pouvoir soutenir adéquatement les enseignants que le dépannage, a expliqué Padmanabha Rao. Il s’agit là d’un changement par rapport à un modèle antérieur, dans lequel l’institut avait contribué à l’adaptation des programmes et à la formation initiale des enseignants avant de passer à autre chose.

L’institution intègre également la technologie dans la méthode avec le soutien de la Michael and Susan Dell Foundation et du Forum économique mondial. L’Institut a élaboré des guides de formation numériques, y compris des vidéos, pour aider les fonctionnaires et les enseignants à le comprendre. L’année dernière, l’institut a également ajouté des activités employant des tablettes électroniques à la méthode dans les écoles publiques de l’Andhra Pradesh. Les résultats des élèves sont téléchargés dans une base de données où les responsables peuvent identifier les écoles qui ont besoin de plus de soutien, a dit M. Rao.

Après avoir travaillé pendant trois décennies à améliorer l’éducation, Mme Anumula et M. Rao se sont engagés à poursuivre le processus d’essais et d’erreurs. Ils sont animés par un seul but. « Que les enfants profitent vraiment de leur enfance », a dit M. Rao.

Par Alia Dharssi

Alia Dharssi, journaliste pigiste à Vancouver.

New York Times, le 4 décembre 2018

  • Remarque du traducteur : les liens avec toutes les sources citées sont actifs dans la version électronique accessible par cette adresse :

 https://www.nytimes.com/2018/12/04/opinion/teaching-children-reform-education.html